운석 Q&A

운석이란 무엇이며 지구의 암석과 어떻게 구분하나

운석이란 무엇인가요?
지구 밖의 암석이 지구 중력에 이끌려 낙하하면 대기권과의 마찰에 의해 표면이 녹으면서 밝은 빛을 내게 됩니다. 작은 크기라면 대기권 상층부에서 녹아 없어지며 이를 유성(별똥별)이라 부릅니다. 크기가 크면 보름달 또는 그 이상의 밝기를 내며 이를 화구(fireball)이라고 부릅니다. 녹고 남은 암석이 지표면에 떨어진 것을 운석(meteorite)라고 합니다.
운석은 어디에서 왔나요?
지구 밖 어떤 암석질 천체에서도 운석이 올 수 있지만 대부분은 소행성의 부서진 조각이며 드물게 화성이나 지구의 달에서도 암석이 떨어져 나와 지구로 들어옵니다.
운석은 지구의 암석과 어떻게 구분하나요?
전문적인 지식이 없거나 운석을 많이 보지 않고서는 운석과 지구의 암석을 구별하는 것은 매우 어렵습니다. 또한 지구의 암석도 그 종류가 매우 다양하며 운석에도 다양한 종류가 있기 때문에 한두 가지로 운석의 특징을 요약하는 것은 불가능합니다. 다음 몇 가지 질문에서 간단한 설명을 하겠지만 아래 설명에 부합된다고 모두 운석은 아니며 아래 설명과 다른 경우에도 운석일 수도 있음을 유념하시기 바랍니다.
자석에 붙으면 모두 운석인가요?
아닙니다. 암석이나 운석이 자석에 붙는 경우는 자철석 또는 금속철이 포함되어 있기 때문입니다. 지구의 암석은 자철석을 함유하는 경우가 드물지 않기 때문에 자석에 붙는 지구의 암석도 흔하며, 자석에 붙지 않는 운석도 있습니다. 따라서 자석을 붙여보는 것은 운석을 구분하는 기준이 될 수 없습니다. 또한 운석에 자석에 붙이면 잔류자기가 훼손될 수 있기 때문에 별로 권장하고 싶지 않은 방법입니다.
운석은 같은 크기의 지구상의 암석보다 항상 더 무겁나요?
일반적으로 그렇습니다만, 항상 그런 것은 아닙니다.
운석은 녹은 흔적이 보이나요?
아닙니다. 지구 대기를 통과하면서 녹지만, 녹았던 부분은 대부분 대기를 빠른 속도로 통과하면서 떨어져 나가기 때문에 일반인이 보기에 녹았던 것처럼 보이면 오히려 운석이 아닐 가능성이 높습니다.
운석의 특징적 모양이 있나요?
일반적으로 둥근 모양, 타원형 모양을 하고 있지만 그렇지 않은 경우도 있습니다. 단, 나중에 부서지지 않았다면 모서리들이 부드러운 곡선입니다.
어두운 색의 껍질이 있거나 겉과 속의 색이 다르면 운석인가요?
운석일 수도 있고 아닐 수도 있습니다. 풍화를 거의 받지 않은 운석의 가장 큰 특징은 용융각이라 불리는 검은 색의 껍질로 둘러싸여 있다는 것입니다. 하지만 지구의 암석 조각이 풍화를 받으면 겉부분에 어두운 색의 껍질이 생기는 경우도 있습니다. 풍화를 받은 운석의 경우 용융각을 잃어버리는 경우도 흔히 있습니다. 변수가 있습니다만, 이 기준이 일반인이 운석 여부를 가늠하는데 가장 유용한 방법 중 하나입니다.

운석낙하 현상에 관한 오해와 진실

밤에 Fireball이 떨어지는 것을 보고 그 지점에 가서 특이한 암석을 발견했습니다. 운석일까요?
아닙니다. 밤에 fireball이 지표면까지 떨어지는 것을 보았다는 것은 착시입니다. Fireball은 고도 수십 km에서 일어나는 현상입니다. 산 위 또는 건물 지붕너머로 떨어졌다고 생각하지만 실제로는 매우 높은 고도 때문에 그렇게 느낄 뿐입니다. 진주 운석을 촬영한 자동차 블랙박스 동영상을 보면 가까운 곳에서 일어난 일 같지만 짧아도 수십 km, 길게는 200km 떨어져 날아가는 것이 촬영된 것입니다. 또한 fireball은 지상 수 km 상공에서 불이 꺼집니다. 만약 불이 꺼지지 않고 지표면에 도달한다면 엄청난 폭발을 일으키게 됩니다. 만약 내 머리 위에서 fireball이 불이 꺼졌다면 그 근방 어딘가에 운석이 떨어졌을 가능성이 있습니다. 이 경우 커다란 폭발음이 공중에서 들려오게 됩니다. 만약 폭발음이 없이 fireball의 불이 꺼졌다면 공중에서 다 녹아 버린 것이니 운석이 떨어졌을 가능성은 거의 없습니다.
Fireball은 얼마나 빠른 속도로 날아가나요?
지구 밖의 암석이 대기권에 진입할 때의 속도는 대략 초당 20km 내외입니다 대기와의 마찰에 의해 점차 감속되지만 평균 초당 수 km이상의 속도로 비행합니다.
Fireball의 속도가 그처럼 빠르다면 지표면에 충돌하면서 운석이 부서지거나 지표면에서 폭발하지 않나요?
앞서 설명한데로 대기와의 마찰에 의해 점차 감속되다가 종단속도(terminal velocity)에 도달하게 됩니다. 종단속도에 도달하면 높은 곳에서 돌을 떨어뜨린 것과 비슷한 속도로 자유낙하하게 됩니다. 물론 사람이 맞으면 죽거나 다칠 수 있는 속도이지만 폭발을 일으킬 정도는 아닙니다. 단, 암석의 크기가 매우 크면 종단속도에 도달하지 않고 지표면과 충돌합니다. 이 경우 거대한(암석 직경의 20~50배 크기) 충돌구가 만들어 집니다.

연구실 운석감정 절차

운석 감정을 받아보고 싶습니다. 연구실로 전화로 문의하거나 찾아가면 되나요?
안됩니다. 연구실은 아무런 대가없이 순수한 학문적인 목적으로 운석감정서비스를 해오고 있습니다. 문의하시는 분은 한 번 전화를 하시거나 찾아오시는 것이지만 이런 일이 하루에도 수십 건 일어나면 연구실 구성원들은 본연의 임무인 연구와 학업을 수행할 수가 없습니다. 임의로 전화를 하시거나 찾아오시는 분들은 연구실에서 감정을 거부할 수 있습니다. 아래 설명한 일차 감정 후 연구실에서 추가 감정이 필요하다고 판단한 시료를 의뢰한 분에 한해서 전화와 방문 상담을 받습니다.
그럼 어떻게 운석감정을 의뢰하나요?
연구실 운석감정 게시판을 이용하시면 됩니다. 간단한 설명과 운석으로 의심되는 암석의 사진(전체 사진과 표면의 확대한 사진)을 올려주시면 연구실에서 일차판단 후 조금이라도 운석일 가능성이 있으면 게시판에 답글을 달거나 의뢰자에게 연락을 취해 다음 조치를 상의 드립니다. 운석일 가능성이 없는 경우 연구실에서는 게시판에 운석으로 보이지 않는다는 답글을 달아드리는 것 외에 추가 조치를 취하지 않습니다.
운석감정의뢰서는 언제 작성하나요?
사진을 게시판에 올리는 일차 감정에는 감정의뢰서를 작성하실 필요가 없습니다. 연구실에서 일차 판정 후 추가 분석이 필요하면 시료를 보내시는 방법과 감정의뢰서 작성을 안내해 드립니다.
운석감정 비용을 청구하나요?
앞서 말씀드린 바와 같이 연구실은 순수한 학문적 목적에서 운석감정서비스를 해오고 있으므로 감정에 비용을 청구하지 않습니다. 단 연구실에서 일차사진 확인 후 직접 분석이 필요하다고 생각되는 암석에 대해서는 시료의 일정부분을 연구용으로 떼어 기증받는 조건입니다. 이차 판정 후 암석이 운석으로 밝혀지든 아니든 연구용 시료는 연구실에서 보관합니다.
운석으로 밝혀지면 어떤 조치가 취해지나요?
이 부분은 새로운 운석인지, 이미 알려진 운석의 일부인지에 따라 달라지며, 발견한 것인지 구입한 것인지 등에 따라서도 달라집니다. 운석으로 확인되는 경우 연구실에서 상세한 안내를 해드릴 것입니다.

운석의 가치

운석은 왜 중요하나요?
운석이 없다면 우리가 태양계에 대해 직접 시료를 가지고 분석하고 연구할 수 있는 것은 지구가 거의 유일합니다. 여기에 아폴로 우주인들이 가져온 월석 정도가 있겠지요. 우주로 나가 소행성이나 다른 행성의 시료를 지구로 가져오는 것은 기술적으로 가능하다고 해도 천문학적 금액이 소요됩니다. 운석은 이러한 노력 없이도 태양계의 암석질 천체를 직접 분석하고 연구할 기회를 제공해 주고 있습니다. 태양계의 나이, 평균조성, 생성 당시 조건 등 우리가 알고 있는 태양계에 관한 많은 정보들이 운석연구를 통해 밝혀진 것입니다.
운석의 경제적 가치는 얼마인가요?
운석의 그 희소성과 학문적 중요성, 상징성 때문에 비교적 높은 가격에 거래가 되고 있습니다. 하지만 인터넷이나 일부 언론을 통해 알려진 가격은 지나치게 과장되어 있습니다. 또한 운석은 종류에 따라 가격차이가 만 배 이상입니다. 참고로 국제적으로 활동하는 운석상들이 판매하는 가격은 흔한 종류의 운석이며 풍화가 심한 경우 1gram에 100원 정도부터 가장 희소성이 높으며 보존 상태가 좋은 경우 1gram에 100만원까지의 범위를 갖습니다. 인터넷에서 과장된 가격은 보통 가장 가격이 높은 운석을 일반화 한 것입니다.